¿Qué explica el crecimiento económico de Occidente? ¿Porqué se dio allí y no en otro lado?

Con los alumnos de la materia Economía e Instituciones de OMMA-Madrid comenzamos viendo el ya clásico artículo de Douglass C. North y Robert P. Thomas “Una teoría económica del crecimiento del mundo occidental”, (Revista Libertas VI: 10 (Mayo 1989).

Allí, los autores elaboran una teoría sobre el cambio institucional. North recibiría luego el premio Nobel por sus contribuciones en este campo, pero en alguna medida cambió su visión más adelante, particularmente en su libro “Understanding the process of economic change”, donde, en vez de presentar a los cambios en los precios relativos y la población como determinantes de esos cambios hace más hincapié en la evolución de los valores e ideas. Pero aquí, algunos párrafos de este trabajo:

North

“En este artículo nos proponemos ofrecer una nueva explicación del crecimiento económico del mundo occidental. Si bien el modelo que presentamos tiene implicaciones igualmente importantes para el estudio del desarrollo económico contemporáneo, centraremos nuestra atención en la historia económica de las naciones que formaron el núcleo del Atlántico Norte entre los años 1100 y 1800. En pocas palabras, postulamos que los cambios en los precios relativos de los productos y los factores de producción, inducidos inicialmente por la presión demográfica malthusiana, y los cambios en la dimensión de los mercados, dieron lugar a una serie de cambios fundamentales que canalizaron los incentivos hacia tipos de actividades económicas tendientes a incrementar la productividad. En el siglo XVIII estas innovaciones institucionales y los cambios concomitantes en los derechos de propiedad introdujeron en el sistema cambios en la tasa de productividad, los cuales permitieron al hombre de Occidente escapar finalmente al ciclo malthusiano. La llamada “revolución industrial” es, simplemente, una manifestación ulterior de una actividad innovadora que refleja esta reorientación de los incentivos económicos.”

“Las instituciones económicas y, específicamente, los derechos de propiedad son considerados en general por los economistas como parámetros, pero para el estudio de largo plazo del crecimiento económico son, evidentemente, variables, sujetas históricamente a cambios fundamentales. La naturaleza de las instituciones económicas existentes canaliza el comportamiento de los individuos dentro del sistema y determina, en el curso del proceso, si conducirá al crecimiento, al estancamiento o al deterioro económico.

Antes de avanzar en este análisis, debemos dar una definición. Resulta difícil asignar un significado preciso al término “institución”, puesto que el lenguaje común lo ha utilizado en formas diversas para referirse a una organización (por ejemplo, un banco), a las normas legales que rigen las relaciones económicas entre la gente (la propiedad privada), a una persona o un cargo (un rey o un monarca), y a veces a un documento específico (la Carta Magna). Para nuestros fines, definiremos una “institución” o una disposición institucional (que es, en realidad, un término más descriptivo) como un ordenamiento entre unidades económicas que determina y especifica la forma en que -estas unidades pueden cooperar o competir.

Como en el caso más conocido de la introducción de un nuevo producto o un nuevo proceso, las instituciones económicas son objeto de innovaciones porque a los miembros o grupos de la sociedad les resulta aparentemente provechoso hacerse cargo de los costos necesarios para llevar a cabo tales cambios. El innovador procura obtener algún beneficio imposible de conseguir con los antiguos ordenamientos. El requisito básico para introducir innovaciones en una institución o un producto es que las ganancias que se espera obtener excedan los presuntos costos de la empresa; sólo cuando se cumple este requisito cabe esperar que se intente modificar la estructura de las instituciones y los derechos de propiedad existentes en el seno de la sociedad. Examinaremos sucesivamente la naturaleza de las ganancias potenciales y de los costos potenciales de tal innovación y exploraremos luego las fuerzas económicas que alterarían la relación de dichos costos y ganancias a lo largo del tiempo.”

7 pensamientos en “¿Qué explica el crecimiento económico de Occidente? ¿Porqué se dio allí y no en otro lado?

  1. RESUMEN DE LOS TEXTOS DE NORTH Y TOMAS

    El primer texto de North resume los lineamientos generales de los cambios económicos producidos en el grupo occidental desde el año 1100 hasta el año 1800, basándose fundamentalmente en la historia de los precios relativos y estudios demográficos.
    En el siglo xii Europa occidental experimentó una gran expansión, tanto con respecto a la población como al movimiento de los colonos que se asentaban en buenas tierras. El ingreso per cápita creció para entrar en crisis por presiones maltusianas en el siglo xiv. El movimiento se volvió a repetir entre el siglo xvi y xvii, siendo la depresión del segundo ciclo mucho menos devastadora. Luego, en el siglo xviii se da comienzo a un aumento sostenido de la productividad que solo puede explicarse mediante una teoría del cambio institucional entre los cuales estuvieron la privatización de las ganancias.
    En el segundo texto de North, esta gira de una explicación económica-materialista a una que incluye las instituciones junto con la ideología como explicación del desempeño económico.
    El rol de las instituciones está en reducir los costos de transacción mientras que el rol de las ideologías consiste en dar estabilidad política y cohesión social.

    TEMAS NOVEDOSOS O IMPORTANTES
    Un tema novedoso para mi es la explicación económica en base al cambio de los precios relativos y a las presiones demográficas de los ciclos económicos a largo plazo. Es realmente fascinante cuánto de los cambios institucionales se puede explicar como inducido por cambios económicos, lo cual muestra la importancia de la teoría previa a analizar los hechos históricos
    Otro tema importante es el rol que juegan las instituciones en reducir los costos de transacción, fenómeno no considerado por la teoría neoclásica. Al leer a North queda en claro que los mercados libres no están suspendidos en el vacío, sino que están condicionados por un marco institucional para poder funcionar de manera que fomente el desarrollo económico.
    Otro fenómeno interesante considerado por North es que los mercados solo se vuelven efectivos como consecuencia de las instituciones que proveen maneras de bajo costo para medir y hacer cumplir contratos, lo cual muestra la importancia del desarrollo jurídico que respete la libertad, la vida y la propiedad privada para el buen desempeño económico.
    TRES PREGUNTAS QUE LE HARIA AL AUTOR
    1. ¿Puede explicar en detalle la teoría que está detrás de sus ciclos económicos a largo plazo? ¿cómo influyen los movimientos de los precios en el desarrollo de las instituciones? ¿cómo influyen las presiones demográficas en el mismo tema? No logro seguir el orden lógico de su análisis……..¿me lo puede explicitar?
    2. ¿Qué rol juega la fuerza coercitiva del estado en el desarrollo de los mercados?
    3. ¿Cómo determinan los cambios de los precios relativos a las ideas?

  2. RESUMEN DE LOS TEXTOS
    El Texto de Douglass North y Robert Thomas – Una teoría económica del crecimiento – brinda una explicación para el desarrollo económico de 1100 hasta mediados de la revolución industrial. En el mismo analizan que los cambios en los precios relativos, el cambio demográfico y el crecimiento del comercio interregional pueden explicarse a partir de un modelo que consta de un sector agrícola con rendimientos decreceientes a medida que aumenta la población, pero que son mitigados con la colonización de nuevas tierras. El crecimiento de la población aumenta las disponibilidades de capital humano y mejora el uso de los recursos (suelos, clima, etc.) para generar una variedad de producción agrícola y minera que aumentará las utilidades del comercio y con ello la productividad. Pero el aumento sostenido de la productividad que rompe el ciclo Maltusiano es debido a los cambios e innovaciones institucionales, entendiendo a las instituciones que hoy denominamos “reglas de juego”, es decir, el orden de determinar la forma en que cooperan y compiten los agentes económicos. Estos cambios en las instituciones, como la división del trabajo, la propiedad privada, permitieron ecomías de escala, reducción de los costos de transacción, del riesgo y externalidades, y mayor flujo de información y consecuentemente un aumento sostenido de la productividad.
    En el texto Instituciones, Ideología y Desempeño Económico, explica la implicancia de la ideología en los cambios e innovaciones institucionales. Dada la incertidumbre, las instituciones deben incentivar las pruebas y eliminar los errores, pero los costos de cumplimiento están sujetos a instituciones informales, que pueden reducirlos o aumentarlos. La medición de desempeño individual choca con la ideología de la explotación.
    TEMAS NOVEDOSOS O IMPORTANTES:
    Un tema que encuentro sumamente importante es el enfoque institucional del crecimiento económico, tan pasado por alto muchas veces, incluso en la actualidad en diversos países, como por ejemplo en Argentina, que no encuentran el camino para un desarrollo sostenido, porque pareciera que el foco siempre está puesto en la coyuntura o temas macro, confundiendo que un país es rico principalmente por sus recursos naturales, dejando de lado la importancia fundamental de las instituciones que, como como señala el texto, es lo único que puede explicar un aumento sostendido de la productividad.
    Un tema que me sorprendió, tal vez porque no lo entendio, es que en una parte dice que si la información fuese gratis, los precios solo se diferenciarían por los costos del transporte.
    Otro tema que me llamó la atención dado que hay un debate dentro mismo del pensamiento liberal, es que en el texto, según entendí (puede que lo haya hecho mal), habla relativamente bien sobre el sistema de patentes y leyes de propiedad intelectual, aunque reconoce imperfectos los métodos para implementarlas, dice que fomentaron la innovación.
    PREGUNTAS AL AUTOR:
    – Si en el caso de información gratis los precios solo se diferenciarían por los costos de transporte ¿Qué función cumplen en este caso las valoraciones subjetivas y preferencias en la formación de precios, incuídos los costos de transporte?
    – ¿Cuáles serían a su criterio los métodos ¨perfectos¨ de patentes y propiedad intelectual?
    – Muchas veces se dice que las leyes de propiedad intelectual protegen a quienes inventan y no a quienes descubrimen, por ejemplo, la segunda ley de Newton es utilizada por cualquiera sin por ello pagar a Newton o descendientes. Pregunto ¿no sería esto contradictorio con la propiedad privada? Ya que en este caso, la tierra se descubre y justamente la protección es a quién primero lo hace.

  3. RESUMEN DE LOS TEXTOS
    El Texto de Douglass North y Robert Thomas – Una teoría económica del crecimiento – brinda una explicación para el desarrollo económico de 1100 hasta mediados de la revolución industrial. En el mismo analizan que los cambios en los precios relativos, el cambio demográfico y el crecimiento del comercio interregional pueden explicarse a partir de un modelo que consta de un sector agrícola con rendimientos decreceientes a medida que aumenta la población, pero que son mitigados con la colonización de nuevas tierras. El crecimiento de la población aumenta las disponibilidades de capital humano y mejora el uso de los recursos (suelos, clima, etc.) para generar una variedad de producción agrícola y minera que aumentará las utilidades del comercio y con ello la productividad. Pero el aumento sostenido de la productividad que rompe el ciclo Maltusiano es debido a los cambios e innovaciones institucionales, entendiendo a las instituciones que hoy denominamos “reglas de juego”, es decir, el orden de determinar la forma en que cooperan y compiten los agentes económicos. Estos cambios en las instituciones, como la división del trabajo, la propiedad privada, permitieron ecomías de escala, reducción de los costos de transacción, del riesgo y externalidades, y mayor flujo de información y consecuentemente un aumento sostenido de la productividad.
    En el texto Instituciones, Ideología y Desempeño Económico, explica la implicancia de la ideología en los cambios e innovaciones institucionales. Dada la incertidumbre, las instituciones deben incentivar las pruebas y eliminar los errores, pero los costos de cumplimiento están sujetos a instituciones informales, que pueden reducirlos o aumentarlos. La medición de desempeño individual choca con la ideología de la explotación.
    TEMAS NOVEDOSOS O IMPORTANTES:
    Un tema que encuentro sumamente importante es el enfoque institucional del crecimiento económico, tan pasado por alto muchas veces, incluso en la actualidad en diversos países, como por ejemplo en Argentina, que no encuentran el camino para un desarrollo sostenido, porque pareciera que el foco siempre está puesto en la coyuntura o temas macro, confundiendo que un país es rico principalmente por sus recursos naturales, dejando de lado la importancia fundamental de las instituciones que, como como señala el texto, es lo único que puede explicar un aumento sostendido de la productividad.

  4. 1. Resumen

    En esta lectura se explica cuál fue la razón por la cual se logró un crecimiento sostenible de largo plazo en el mundo occidental. Entre los años 1100 y antes de 1800 el crecimiento económico estaba estancado, la producción de bienes agrícolas contaba con rendimientos decrecientes de escala mientras que los bienes desarrollados con tecnología eran cada vez más productivos. Sin embargo, aunque se dieron avances tecnológicos en materia de medios de transporte para el comercio que lograron explotar tierras del nuevo continente y crear curas para enfermedades catastróficas, el mundo occidental caía siempre en la trampa malthusiana. Esta es aquella en donde el crecimiento de la población crecía más rápido que el PIB per cápita y demás variables que lograrían un crecimiento económico sostenible. Es aquí donde se llega a la conclusión de que para lograr crecer constantemente se deben realizar cambios institucionales en el que a través de incentivos canalicen los esfuerzos un cambio tecnológico y hacia desviar los recursos a mercados más eficientes.

    2. Conceptos importantes
    Es importante reconocer que las instituciones no solo se refieren a las formales que estamos acostumbrados a escuchar. Estas son un ordenamiento entre unidades económicas que determina y especifica la forma en que estas unidades pueden cooperar o competir. Es decir, que son normas legales que coordinan las relaciones económicas entre los individuos.

    Un concepto interesante de estas lecturas es que los códigos de conducta auto-impuestos, a diferencia de las convenciones o las normas de comportamiento, no involucran comportamientos de maximización de la riqueza sino un sacrificio de riqueza o de ingreso a cambio de otros valores.

    3. Preguntas
    3.1 Desde la perspectiva liberal, los 3 pilares fundamentales para el crecimiento económico sostenible son: geografía (recursos naturales), integración comercial internacional y las instituciones. Sabemos que el pilar de la geografía es el menos importante. Pero entonces, ¿Cuál es más importante: la integración comercial internacional o las instituciones?
    3.2 Según la pregunta anterior y lo revisado en otras materias, sabemos que para que haya eficiencia dentro de las instituciones es necesario un desarrollo de la cultura de la sociedad para acoger dichas normas de orden. ¿Entonces se podría mejorar las instituciones con un progreso de la cultura producto de una mayor integración comercial?
    3.3 ¿Cuál es el rol de las ideologías en el crecimiento económico? /¿Cómo China lo ha desarrollado?, pues en ideología es comunista, pero en la práctica de políticas económicas es liberal.

  5. El artículo versa en la explicación, a través de un modelo económico sencillo (dos sectores económicos basado en los precios relativos y la presión demográfica), de los cambios económicos producidos en Europa occidental entre el año 1100 hasta el 1800 que permitieron a esta extensa área geográfica pasar de ser una economía de crecimiento extensivo (trampa Malthusiana) a una economía de crecimiento intensivo. Posteriormente se profundiza basándose en la experiencia inglesa. El modelo por si sólo no basta, necesita de los cambios institucionales necesarios para, a través de los incentivos, escapar a la trampa malthusiana y permitir el crecimiento intensivo de la economía con carácter recurrente.
    En la segunda lectura, parece que el autor da más importancia a las instituciones, a la tecnología y a las ideas como factores determinantes del desarrollo económico de una sociedad.
    Preguntaría al autor acerca de la interrelación de todas las causa que encontramos en los dos artículos, Precios Relativos de los Factores, Presión demográfica, Instituciones, Tecnología e Ideas, cuál considera que es la más relevante de todos para permitir el crecimiento intensivo sostenido de las economías.Seguramente todas tienen que coexistir, pero ¿cuál es la más relevante o indispensable?

  6. RESUMEN
    En “Una teoría económica del crecimiento del mundo occidental” Douglass C. North trata de exponer una teoría explicativa de los determinates del crecimiento económico en los países occidentales. Atribuye a las innovaciones o cambios institucionales surgidas durante el periodo estudiado el avance económico. Innovaciones que encuentran su motor en los cambios de los precios relativos y en la ampliación de las dimensiones del mercado. Estos cambios en las instituciones promoverían, a traves de los incentivos que generan, el avance tecnológico necesario para los aumentos de la productividad que permitirían romper la trampa malthusiana.
    En el segundo texto, “Instituciones, ideología y desempeño económico”, el autor complementa su análisis previo del crecimeinto económico con la incorparación de la ideología como factor a tener en cuenta. North entiende las ideología como aquellas ideas y valores que estructuran el pensamiento del individuo y através delas cuales entiende y se explica el mundo.
    IDEAS
    Me resulta novedoso la explicación del cambio institucional en base a la modificación de los precios relativos y de la amplitudud del mercado. Si bien el marco institucional lo tenía presente como condición del desempeño económico, estas causas no las conocía. Un análisis más conocido por mi era el marxista.
    Me resulta interesante el hecho de estudiar el sistema institucional y, sobre todo, el ideológico, aspectos eliminados del estudio más convencional.
    PREGUNTAS
    Al igual que mi compañero Kurt no logro descifrar el mecanismo por el cual los precios relativos influyen en las ideas.
    Si los valores y las ideas son importante, ¿qué peso le otorgamos a la educación? ¿Cuál sería un modelo educativo apropiado?
    ¿Cómo sería la relación entre las reglas formales e informales? ¿Se influyen mutuamente? Una depende de la otra?

  7. Douglass North nos presenta su aportación al debate que trata de explicar la disparidad contemporánea entre el mundo occidental y no occidental. Su explicación se centra en lo que llama “instituciones”, argumentando que entre el año 1100 y el año 1800 Europa occidental experimentó cambios sustanciales en las reglas que encausan al comportamiento humano; específicamente, los cambios en los precios relativos de los factores de producción redirigieron a los esfuerzos humanos hacia actividades de creciente productividad. Por ejemplo, la apreciación de la tierra motivó hacia el cambio institucional de la privatización. Por otra parte, en segundo plano, considera que la ideología es fundamental en el proceso de enriquecimiento; puede ocurrir cambio institucional, pero la clave está en el carácter de las instituciones gestadas – hay instituciones que redistribuyen la riqueza e instituciones que fomentan la productividad.

    Temas Importantes:

    1) Las instituciones como normas formales e informales del comportamiento humano constituyen el elemento o fundador de la acción humana legítima e ilegítima, rentable y no rentable. En este sentido, encontramos en ellas la matriz fundadora de incentivos para los miembros de una sociedad.

    2) No todas las instituciones son inherentemente deseables; ellas pueden ser beneficiosas y destructivas. Al final de cuentas, podríamos decir que existe cierta calidad institucional – según el autor, la clave está en la capacidad de las instituciones para encaminar a la acción humana hacia actividades de alta productividad

    3) Los precios son un fenómeno importantísimo, más allá de lo que los economistas han anticipado con anterioridad. Cambios en los precios pueden redundar, a largo plazo, en cambios institucionales. Los precios, pues, no son arbitrarios, sino que pueden ser fundadores de una nueva sociedad.

    Preguntas al autor:

    1) Su comprensión del enriquecimiento de las naciones es, en gran medida, heredera de la tradición de Adam Smith; ¿considera que Smith tiene una perspectiva institucional implícita en su comprensión del origen del enriquecimiento?

    2) ¿Podría existir un peligro al establecer a la cultura occidental como la explicación primigenia del enriquecimiento? ¿Se podría caer en arrogancia étnica?

    3) ¿Es el ‘crecimiento económico’ un concepto universal? ¿Existe una medida para todas las naciones de ‘riqueza’?

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